Kowal en bronze

Yoann Kowal (dossard jaune) a longtemps tenu la foulée de Mekhissi, hier soir. © PHOTO AFP Yoann Kowal (dossard jaune) a longtemps tenu la foulée de Mekhissi, hier soir.
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Deux ans après son titre, le Périgourdin a obtenu une nouvelle médaille continentale, hier soir sur 3 000 mètres steeple. Il s’agit de son troisième podium international chez les seniors.

Pour son entrée en lice mercredi, Yoann Kowal avait éprouvé quelques difficultés à assumer le statut de tenant du titre - il arborait ainsi le dossard de couleur jaune afférent - d'autant qu'il détenait aussi le meilleur chrono européen de la saison (8'17''93 à Rome).

« Je ne pensais pas avoir de pression jusqu'à ce que je reçoive mon dossard. Quand je l'ai vu, je me suis dit : “Waouh ! “Finalement, il y avait une attente sur mes épaules. Je m'en suis rendu compte dans la chambre d'appel avec le regard des adversaires ou avec les caméras de l'organisation qui fonçaient sur moi dès qu'elles voyaient le dossard. La pression est montée d'un coup », racontait celui qui avait dû faire l'impasse sur les championnats de France il y a deux semaines, touché au mollet, avant de se rassurer il y a dix jours à l'entraînement.

Cette pression ne l'avait pas quittée à quelques heures de la finale. « L'après-midi a été très longue. J'avais des douleurs au ventre, des palpitations, racontait le Périgourdin de 29 ans en zone mixte après l'arrivée. J'ai fait une grosse séance de sophrologie pour me focaliser sur moi. »

Hier soir, sur la piste du stade Olympique d'Amsterdam (Pays-Bas), il parvint à lever l'inhibition après le départ, sans être totalement serein. « Il était souvent à deux mètres (du trio de tête). Avec la blessure qu'il a eue, on a perdu cinq jours. On sentait que ce n'était pas encore tout à fait ça », glissait son coach Patrick Petit-Breuil, satisfait à l'aune de ces conditions pas aisées.

Le podium ce soir

Comme à Zurich il y a deux ans, où il avait été tout près de prendre la porte dès les séries, la mise en route a fait office de libération pour le Périgourdin. Placé en milieu de peloton, l'athlète de l'Epsta s'est replacé en quatrième position à quatre tours et demie de la fin, alors que le Turc Kaya avait pris les choses en main. Revenu sur les premiers, Kowal se cala dans la foulée de Mahiedine Mekhissi quand ce dernier, disqualifié à Zurich il y a deux ans après avoir enlevé son maillot pour célébrer sa victoire, accéléra violemment à la cloche.

Le tenant du titre coinça dans la dernière ligne droite et fut redépassé par le Turc Kaya, mais parvint à conserver sa place sur le podium, 3e en 8'30''79, à cinq secondes de Mekhissi. « J'ai préféré assurer la dernière barrière car je sens que je suis usé, précisait-il. Il ne fallait pas risquer de tomber... »

Yoann Kowal enrichit ainsi son palmarès d'une troisième médaille internationale chez les seniors, après le bronze en indoor sur 1 500 m en 2009, et le titre sur le steeple il y a deux ans. « C'est facile d'annoncer vouloir faire un podium mais c'est plus difficile de le faire, savourait-il. Cela montre que je commence à me faire un nom dans la hiérarchie. »

Des instants précieux à savourer, quand on sait ce que le haut niveau requiert en investissement et en efforts, pas souvent récompensés... « Il va falloir que je change mon billet d'avion, je devais rentrer demain (aujourd'hui) après-midi mais le podium est le soir. Dimanche, je vais profiter de la famille » sourit-il. Puis dès lundi, il prendra la direction de Font-Romeu pour le denier mois - et pas le moins important - de préparation en vue des Jeux Olympiques de Rio, l'objectif majeur de sa saison.

Quentin Guillon, Sud Ouest du 9 juillet 2016

 

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