Kowal en finale sans forcer

Yoann Kowal a pris la troisième place de sa série, hier à Amsterdam. © PHOTO AFP Yoann Kowal a pris la troisième place de sa série, hier à Amsterdam.
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Le Périgourdin a bien géré sa série, hier après-midi. Troisième à quelques foulées des deux premiers, il défendra son titre européen sur 3 000 mètres steeple, demain soir.

Les baisers et les encouragements de son épouse et de sa fille, hier au stade Olympique d'Amsterdam, lui ont porté bonheur. « J'ai pu les voir juste avant d'entrer dans la salle d'appel, raconte Yoann Kowal. Ça m'a fait du bien, la pression est un peu retombée. »

Arrivé en famille et avec son beau-père et son entraîneur, Patrick Petitbreuil, lundi après-midi aux Pays-Bas, Kowal n'a pas raté son entrée en lice aux championnats d'Europe sur 3 000 mètres steeple. Le Périgourdin, tenant du titre et meilleur chrono continental cette saison (8'17''83), ce qui lui a valu de porter un dossard jaune, a bien géré sa série. « J'abordais cette course sans pression, mais lorsque j'ai récupéré le dossard jaune, ça m'a fait bizarre. Tout le monde me regardait dans la salle d'attente, j'ai été le seul à être présenté lors de ma série », détaille l'athlète de l'Epsta.

Il y a deux ans, à Zurich, il s'était fait quelques frayeurs pour finalement prendre la quatrième place avant d'aller chercher l'or en finale suite à la disqualification de Mahiedine Mekhissi-Benabbad pour avoir enlevé son maillot avant la ligne.

Hier après-midi, Yoann Kowal a d'abord été prudent. Si la première série avait été rapide, avec aux commandes Mekhissi et Zalewski, ses deux principaux concurrents pour le titre, la seconde, celle du Périgourdin, est partie tranquillement. Les cinq premiers de chaque course et les cinq meilleurs temps étaient retenus pour la finale. Le Turc Kaya et l'Italien Chatbi ont creusé un écart en tête. Kowal, septième un bon moment, est progressivement revenu. Sixième à deux tours de l'arrivée, il a recollé sur le duo avec l'Espagnol Carro et l'Estonien Kivistik. « Je n'avais pas de très bonnes sensations, alors j'ai assuré techniquement, raconte-t-il. Je n'ai pas cherché à gagner. J'ai juste sprinté dans la dernière ligne droite pour assurer ma place en finale. » Ils étaient cinq en moins d'une seconde sur la ligne d'arrivée, pour cinq places. Les lauréats étaient connus.

Rassuré physiquement

Troisième de sa course, Kowal signe le dixième temps général. Mekhissi, en remportant la première série, s'octroie ainsi le meilleur chrono de la journée. Le recordman d'Europe sur 3 000 mètres steeple (8'00''09 en 2013) a surtout prouvé qu'il était un candidat crédible au titre, alors qu'il a vécu une année 2015 blanche à cause d'une blessure au pied.

Kowal s'est aussi rassuré sur sa condition physique. Il était privé de compétition depuis le meeting de Ligue de Diamant de Stockholm, sur 5 000 mètres, le 16 juin. Il avait dû renoncer à défendre son titre aux championnats de France à cause d'une douleur au mollet. Mekhissi a d'ailleurs gagné le titre national sur steeple le 26 juin à Angers. S'il a repris l'entraînement il y a une bonne semaine, Kowal n'avait pas franchi une barrière depuis plus de trois semaines. « Je n'ai pas eu de douleur. Je suis juste fatigué », livre le demi-fondeur, qui a fait des soins après la course (bain froid et kiné). Aujourd'hui, la récupération sera au programme. Un footing est tout de même prévu.

Si toute sa saison est construite autour des Jeux Olympiques de Rio, en août, le Périgourdin a l'occasion de marquer les esprits en conservant son bien. « Il y a de la concurrence mais je vais tout donner », assure-t-il. Réponse demain, à partir de 21 h 25. Devant les caméras de France 2. Et sous les yeux de sa famille en tribune, évidemment.

Cédric SOCA pour Sud-Ouest du 7 juillet 2016

 

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